Uma importante distinção entre vírus de computador e worms é que o vírus precisa de um programa host ativo, ou de um sistema operacional ativo já infectado, para se propagar, causar danos e infectar outros arquivos ou documentos executáveis, enquanto os worms são programas maliciosos autônomos que se replicam e se propagam por redes de computador, sem ajuda humana.

Os vírus costumam ser anexados a um arquivo executável ou documento do Word. Eles geralmente se propagam pelo compartilhamento de arquivos P2P, sites infectados e downloads de anexos de e-mail. Depois que um vírus encontra uma passagem pelo sistema, ele permanece dormente até que o arquivo ou programa host infectado seja ativado. Assim, o vírus é ativado, executado e replicado no sistema.

Por outro lado, os worms não precisam de um programa host para se executar, replicar e propagar. Depois que o worm encontra uma passagem pelo sistema, pode ser por conexão de rede ou arquivo baixado, ele se autocopia quantas vezes quiser e se propaga pela rede ou conexão com a Internet, infectando todos os computadores e servidores mal protegidos. Como cada cópia subsequente de um worm de rede também pode se replicar, as infecções podem se propagar com muita velocidade pela Internet e pelas redes de computadores.